Un rein artificiel portable, aspiration des chercheurs en nephrologie

Un rein de rechange dans le gilet

À l’occasion de la Journée mondiale du rein, le 8 mars, des chercheurs font le point sur les nouvelles approches de la dialyse mobile. Ces reins portables pourraient apporter un soulagement considérable aux patients.

La dialyse n’est pas un acte facile. Rien qu’en Allemagne, environ 80 000 personnes en dépendent en permanence parce que leurs propres organes de désintoxication ne fonctionnent plus. Si aucun rein de donneur n’est disponible à long terme, cela omet la grande majorité des gens affectés à faire une dialyse trois fois par semaine pendant cinq heures à l’hôpital ou chez le médecin pour le lavage du sang. Mais cela pourrait bientôt changer. Les chercheurs travaillent depuis des années à la mise au point d’un rein artificiel portable. À Rostock, ils ont, maintenant, une avancée significative.

Une telle solution ne sera pas possible pour tous les patients, car la dialyse exige beaucoup de responsabilité personnelle, de soins et de discipline. Pour d’autres, la dialyse péritonéale, qu’ils effectuent à domicile, est une alternative temporaire, 

Cependant, les patients souffrant de maladies rénales qui travaillent encore pourraient, également, bénéficier d’une solution mobile ; surtout si elle est à peine visible.

Le premier appareil de dialyse portable, a été présenté il y a dix ans par le néphrologue américain Victor Gura, de Los Angeles. Le rein artificiel filtre les déchets toxiques du sang à l’aide d’une petite pompe et de cartouches filtrantes spéciales. Avec ses confrères, il a ensuite testé en 2015 un dispositif amélioré que les patients peuvent porter à la ceinture pendant 24 heures. Mais l’étude avec dix patients a été interrompue en raison de difficultés techniques. D’autres études cliniques avec un appareil encore plus perfectionné sont prévues.

En Italie, le spécialiste des reins Claudio Ronco (Vicenza) travaille, depuis longtemps sur des alternatives portables ; en gilet ou en sac à dos. “Nous optimisons actuellement les composants miniaturisés et travaillons sur un circuit avec un revêtement anti-thrombose”, explique Ronco. Cependant, le rein artificiel n’est pas encore prêt à être testé.

Fondamentalement, tous les chercheurs sont confrontés à plusieurs défis : L’accès vasculaire des patients doit être sûr afin que la bonne quantité de sang puisse s’écouler et que les germes et les infections ne puissent pas se produire. Et il faut économiser l’eau de dialyse : Pour le lavage conventionnel du sang chez le médecin, 170 à 210 litres de solution de lavage (dialysat) peuvent être nécessaires. La machine portable américaine, en revanche, ne nécessite que 0,4 litre d’eau.

La question de l’eau est importante, également, en ce qui concerne les malades dans les pays pauvres où l’eau est rare, souligne le physicien Rainer Goldau. À l’Institut Fraunhofer de thérapie cellulaire et d’immunologie (IZI/Leipzig). Il travaille en étroite collaboration avec des spécialistes du rein de l’hôpital universitaire de Rostock sur l’idée de faciliter l’épuration sanguine, physiquement et mentalement exigeante. En le faisant de manière continue et donc, plus douce avec un rein artificiel portable.

Obtenir le téléphone de Goldau ne fonctionne pas tout de suite, car il est en train de fraiser un filtre pour le prototype dans l’atelier et n’entend pas la sonnerie. Depuis qu’il a eu l’idée, l’été dernier, de minimiser la consommation d’eau et de simplifier la purification du sang, il travaille sans relâche et aussi – avec prudence – avec optimisme sur un rein artificiel portable fabriqué à Rostock. Parce que le processus de filtrage de l’eau semble être si simple et si peu coûteux qu’il pourrait, également, être utilisé dans les pays pauvres.

“La glace est un merveilleux filtre”, s’enthousiasme M. Goldau. En fait, quiconque a sucé une glace à l’eau de 10 cents dans son enfance peut confirmer qu’après avoir aspiré le goût du cola, il ne reste que de la glace pure et nue. Les chercheurs utilisent, maintenant, cet effet de congélation (dialysat) de l’eau pour séparer l’urée toxique et environ 130 autres toxines qui sont simplement excrétées dans l’urine des personnes en bonne santé. Une fois que l’eau a été purifiée par le glaçage, elle peut être réutilisée.

Concrètement, cela signifie que le rein portable doit être constitué de deux parties. Une station de base pratique pour le cryo-nettoyage, alimentée par une pile solaire ou des composants électroniques de la voiture ; et un gilet rempli d’eau qui s’adapte parfaitement au corps. “Cela donne aux patients la liberté de cacher leur souffrance. Beaucoup ne veulent pas toujours qu’on leur pose des questions à ce sujet”, explique M. Goldau.

Le gilet contient un total de plusieurs litres de dialysat frais et usagé dans différentes chambres. Lorsque le sang circule dans un tube filtrant entouré de dialysat, il est nettoyé. Les contaminants passent à travers la membrane filtrante pour atteindre l’eau. Toutes les quelques heures, le patient s’amarre brièvement à la station de base. Le dialysat utilisé est drainé et nettoyé. Quatre-vingt-dix pour cent de cette eau s’écoule dans le gilet sous forme d’eau douce recyclée. Mais M. Goldau affirme qu’il reste des questions en suspens. Il aimerait présenter les résultats de l’IZI lors d’un grand congrès spécialisé en mai et espère que cela donnera un coup de fouet au développement futur. “Les grands fabricants ont jusqu’ici hésité”, rapporte M. Goldau. Claudio Ronco a vécu quelque chose de similaire.

Est-ce à cause de l’argent que les fabricants et les hôpitaux gagnent avec les méthodes conventionnelles ? Une dialyse classique coûte 40 000 euros par patient et par an. En particulier dans les pays pauvres, où les patients souffrant de maladies rénales n’ont souvent guère accès à des spécialistes, un rein artificiel économisant l’eau et relativement facile à entretenir – en plus de la dialyse péritonéale – pourrait être une alternative. La Fondation nationale américaine du rein estime qu’environ un million de personnes meurent chaque année dans le monde d’une insuffisance rénale terminale.

Celles-ci : dpa